補聴器の技術

補聴器のテクノロジーについて

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補聴器の技術は基本的なものから高度なものまで多岐にわたりますが、いずれの技術も急速に向上しており、補聴器をお使いの方にこれまで以上のメリットをお届けすることができます。ここでは、補聴器の基本的な機能や代表的な機能について学びましょう。

補聴器の技術は基本的なものから高度なものまで多岐にわたりますが、いずれの技術も急速に向上しており、補聴器をお使いの方にこれまで以上のメリットをお届けすることができます。ここでは、補聴器の基本的な機能や代表的な機能について学びましょう。 

補聴器の技術は過去数十年にわたって大幅に向上してきましたが、補聴器の基本構造については概ね大きな変化はありません。補聴器は主に5つの基本的な部品であるマイクロフォン、アンプ(増幅器)、スピーカー、電池、そして補聴器専門スタッフなどによって一人ひとりのニーズに合わせた調整が行われるコンピューターチップ(プロセッサ)から成り立っています。

デジタル時代の到来は、これらの基本的な部品についても非常に洗練されたものへと進化してきました。例えば、現在市販されているほとんどの補聴器はデジタルです。つまり、電子的に音を処理して耳へと届けます。デジタル補聴器では、マイクロフォンで拾った信号は、音の処理を行う前にアナログからデジタルに変換されます。その後、レシーバー(音の出口)で増幅した信号を耳へと届ける前にデジタルからアナログに再変換されます。デジタル補聴器の特徴として、複数の音の処理を行い、また「騒音を抑えて」「声を増幅する」といった複数の処理機能を効率的に同時に実行することができます。

高度な補聴器技術は、にぎやかな家族の夕食での聞こえにも対処できます!
高度な補聴器技術は、にぎやかな家族の夕食での聞こえにも対処できます!

補聴器の技術の核心部分は、コンピューターチップ(プロセッサ)と呼ばれる部分にあります。今日のコンピューターチップは、いわば小型のコンピュータの心臓部であり、技術の発展とともに、これまで以上に繊細なプログラム設定が可能になりました。聴覚ケアの専門家や補聴器専門スタッフは、補聴器ユーザーの聞こえに合わせて、必要な音の増幅を正確に調整し、またニーズに合わせた微調整を加えることや、必要に応じて追加的な機能やプログラムを設定することができます。補聴器スタッフは、補聴器をコンピュータに接続し、補聴器メーカーが提供する補聴器の聞こえを調整するための特別なソフトウェアを使用しながら、補聴器をプログラムします。さまざまなスタイルの補聴器で、あなたの聞こえに合わせた調整を行うことが可能です。

コンピューターチップの性能は、補聴器の価格差にも関係があります。基本機能に特化した製品から高度な音声処理が可能な補聴器まで、これらはコンピューターチップ(プロセッサ)の性能に基づいて分類することができます。技術革新によって、先進の世代の製品では、基本的な機能に特化した製品であっても過去の世代の高機能製品に比較した場合でもはるかに多くのメリットをお届けすることができます。

写真:オーティコン補聴器の先端技術をフルに搭載したOpn(オープン)補聴器
写真:オーティコン補聴器の先端技術をフルに搭載したOpn(オープン)補聴器

補聴器の一般的な機能について

チャンネル

チャンネル数とは、入力される音信号に含まれるさまざまな音情報を、それぞれ対応する周波数帯域内でどれだけきめ細かく調整できるか、その度合いを表しています。補聴器のチャンネル数が増えると、周波数の違い、音の高低など、補聴器をより柔軟に調整することができます。

指向性機能

本体についている指向性マイクは、補聴器ユーザーの正面から届く音を増幅し、他の方向から届く音を低減するように設計されています。指向性機能の考え方は、各社で異なりますが補聴器ユーザーの背後から来る音を多かれ少なかれ遮断します。これによって補聴器ユーザーの背後に騒音がある場合、正面の人の声をより聞き取りやすくすることで会話の理解を向上させます。指向性マイクを備えた補聴器は、備えていない補聴器よりも満足度が高くなっていますが、うるさい場所では、主に正面からの音声しか届かないなどの問題もあります。

長らく補聴器の代名詞ともされてきたこの「指向性」ですが、オーティコン補聴器のOpn(オープン)など、指向性に代わる新たな技術を採用することにより、騒音のある場所でも、周囲360度からの音声を整理して届ける技術革新が起きています。

ノイズマネージメント(騒音抑制)

ノイズマネージメントは、騒音抑制機能とも呼ばれます。耳に届く音に不要なノイズが含まれているかどうかを検知するために信号を分析します。聞き取りの邪魔になる不要なノイズが検出された場合、この機能がノイズを低減します。この機能により、背景音や環境の中にある騒音を煩わしく感じることが減り、聞き取りの快適性が向上します。騒音抑制機能は、補聴器ユーザーにとって効果的かつ適した機能であることが示されています。

突発音抑制

騒音抑制機能が果たす役割と同様に、突発音抑制は、聞き取りの快適性を向上させます。突発音抑制機能は、車のキーのガチャガチャ音、キーボードのタイピング、または食器類のカチャカチャ音といった突発的に起こるノイズを検出し、それらを即時に和らげます。

不快なハウリングを抑制

ハウリング抑制機能は、帽子をかぶるとき、電話をとるときなどに補聴器で発生しがちなピーンやキーンといった不快なハウリング音に対処します。過去の世代の補聴器ではハウリング抑制機能を使うことによって会話の聞き取りに影響を与えてしまうこともありましたが、先進の補聴器では、補聴器の全体的な音の増幅に影響を与えることなく、会話などの聞き取りなどはそのままに不快なハウリング音だけを低減または除去することができます。

より高度な補聴器技術が可能にする機能とは?

より高度な技術を取り入れた器種では、補聴器の機能はより自動化され、騒音がある、たくさんの人がいるなど聞き取りの難しい聞こえの環境でのコミュニケーションに役立つ機能を搭載しています。例えば、音声処理のために音を分けるのに2つや4つのチャンネルを使用する代わりに、高度な技術を備えた補聴器は8つ以上のチャンネル機能を備えています。信号がより細かく分割されることから、信号処理の解像度が向上し、より高音質な聞こえを実現します。

基本的な補聴器技術に加えて、補聴器メーカー各社では、それぞれ独自の高度なデジタル技術を提供しています。一般的な補聴器の機能に加えて、補聴器製品に搭載されている先進技術が可能にしている機能の一部をご紹介いたします。

ウィンドノイズマネジメント

ウィンドノイズマネジメントとは、風切り音がある環境でも不快な風の音を抑えて会話をできるだけ届ける機能です。ゴルフをなさる方や自転車に乗るといった屋外の趣味を楽しむ方にとっては、効果的な聞こえが得られます。ウィンドノイズマネジメントは、補聴器のマイクに吹きつけられる風の影響を検知し、高速かつ正確に突発的な風の音を低減させながら必要な音を届ける高度な補聴器技術の一つです。

データロギング

データロギングとは、ユーザーが補聴器を装用している聴取環境に関するデータと、プログラム、音量レベル、およびその他の機能がどれだけ使用されたかを保存する機能です。蓄積された情報は、アフターケアなどの際に、聴覚ケア専門家や補聴器専門スタッフによって評価されます。スタッフはこの貴重な情報を使用して、ユーザーのニーズに合わせて補聴器の聞こえをきめ細やかに調整することができます。

学習機能

補聴器によっては、あなたの聞こえの好みを「学習する」機能があります。特定の音環境に対する音量調整設定を蓄積することにより、様々な環境でユーザーが好む音量設定を全体的なボリュームの設定に反映します。時間の経過とともに、補聴器を手動で音量調整する必要がなくなっていきます。

両耳通信機能

両耳処理とは、左右の耳に補聴器を装用いただいた場合、左右それぞれの補聴器が互いにワイヤレスで高速通信することを意味します。手動での調節を減らす、左右の補聴器を同期して動作させる(例えば、プログラム1から2に同時に切り替える)ことや、騒音抑制や指向性機能の働きを左右の補聴器でバランスをとることなどに使用されています。さらに、両耳処理と呼ばれるこの分野のより先進の技術では、両耳からの情報を統合して処理する脳の持つ聞く働きを模倣することで、音の方向感や距離感の捉えやすさといったより自然な聞こえの実現に役立ちます。

実生活におけるこれらの機能のメリットとはどのようなものでしょうか?

人がたくさん集って賑わっているレストランの席に座って、友人たちと夕食を食べることを想像してみてください。お皿のカチャカチャいう音、他のテーブルで話したり笑ったりする人々、忙しく動き回るウェイターなど、あらゆる方向からの音が届きます。あなたは新しい補聴器を装用し、テーブルの向こう側に座っている友人の話を聞いています。彼女は冗談を言っています。あなたの補聴器は、ナイフやフォークがお皿に当たってカチャカチャいう音(突発音抑制)、エアコンや換気扇などのヒューという音の低減(騒音抑制機能)、背後のテーブルにいる人の声を抑制(指向性機能、また先進の補聴器では360度の聞こえを作り出せる補聴器もあります)、さらに、この後微調整を行う際のためにレストランの聴取環境に関する情報の保存(データロギング)といったことを自動で同時に行っています。もちろんあなたの友人からの会話(スピーチ信号)は騒音を抑えながらも増幅して耳に届けます。補聴器は自動的に様々な機能を作動させ、自然な聞こえを作り出しています。ユーザーであるあなたはリラックスして彼女の会話の内容を楽しむことができます。

Bluetooth(ブルートゥース/2.4GHz)互換性

現在多くの補聴器で広く採用されているBluetooth互換性は、しばしば仲介機器を通して、Bluetoothを使用する携帯電話やその他の機器に補聴器を接続するワイヤレス機能です。Bluetooth技術は騒音や反響がある場所や少し距離のある環境でも使用できるため、言葉の理解のサポートとなります。また、Bluetooth接続はFMシステムで発生する可能性のある電波干渉の問題を受けにくくなっています。

ここでご紹介した機能は、先進の補聴器が搭載する技術の一例に過ぎません。聞こえは一人ひとり異なります。ご自身の聞こえやニーズに合った補聴器を検討いただく際は、お住まいの地域の補聴器販売店へご相談ください。また、当サイト検索ページから補聴器専門店をお探しいただけます。